Todo sobre la misión Dragonfly y las noticias

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La misión Dragonfly volará hacia Titán en 2026

– Noticias del 2 de julio de 2019 –

Fue una de las decisiones más anticipadas en 2019. La Agencia Espacial de los EE. UU. Tuvo que elegir entre dos candidatos para la cuarta misión del programa Nuevas Fronteras. La NASA solo puede financiar uno de ellos. La primera misión propuso recoger muestras de 67P / Churyumov-Guerassimenko, el cometa que había sido visitado por Rosetta y Philae. La segunda misión tiene como objetivo explorar Titán, una luna de Saturno, gracias a un avión no tripulado de hélice. Esta misión, llamada Dragonfly, fue finalmente seleccionada el 27 de junio de 2019. Es una elección muy ambiciosa. En todo el sistema solar, solo dos lunas fueron visitadas por un módulo de aterrizaje: la luna, por supuesto, y Titán, que fueron exploradas rápidamente por el módulo de aterrizaje europeo Huygens, que había sido transportado por la nave espacial Cassini.

Titán es uno de los cuerpos celestes más emocionantes de todo el sistema solar. A pesar de su distancia y frío intenso, la luna de Saturno tiene una atmósfera espesa. Al igual que en la Tierra, la atmósfera de Titán está compuesta principalmente de nitrógeno molecular. La presión atmosférica es un poco más alta que en el planeta Tierra, aproximadamente 1,5 bar en la superficie. La gravedad en la superficie de Titán es mucho más baja que la gravedad en la Tierra. Por lo tanto, debe ser bastante simple para volar un avión no tripulado. Titán es excepcional porque es el único otro cuerpo en el sistema solar que tiene líquidos en su superficie. Los polos de la luna de Saturno están atravesados ​​por lagos y mares de metano alimentados por lluvias estacionales. Queda por determinar hasta qué punto estos líquidos podrían alojar los ladrillos elementales de la vida.

Dragonfly, la nueva misión del programa New Frontiers de la NASA, tiene que responder a esta pregunta. La misión Dragonfly despegará en 2026 y llegará a Titán en 2034. La Agencia Espacial de EE. UU. Espera volar un avión no tripulado sobre Titán durante más de dos años, lo que cubriría casi 200 kilómetros en la atmósfera de Titán. El avión no tripulado de la misión Dragonfly es un quadcopter equipado con 8 hélices repartidas en cuatro ejes. Como es muy oscuro en Titán, el dron extraerá su energía de un RTG, una pequeña batería nuclear capaz de proporcionar poca energía durante décadas.

El avión no tripulado de la misión Libélula dará saltos cada vez más grandes hasta volar a distancias de más de 8 kilómetros al final de la misión. Aterrizará en el área llamada Shangri-La, un área oscura que puede albergar un océano seco. Luego, el dron viajará al cráter Selk, que puede haber recibido agua líquida. Para cumplir su misión, Dragonfly se embarcará en una cámara, dos espectrómetros y una estación meteorológica.





La misión Dragonfly tiene como objetivo explorar Titán con un dron

– Noticias desde el 2 de enero de 2018 –

La NASA continúa implementando su programa de exploración del sistema solar, llamado New Frontiers. Las sondas espaciales New Horizons, Juno y OSIRIS-REx ya se han lanzado. Están interesados ​​en Plutón, Júpiter y un asteroide. La NASA actualmente está cerrando la selección de la cuarta misión del programa. Solo quedan dos candidatos: el primero es una misión de retorno de muestra, del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko con el apoyo de la Universidad de Cornell. La segunda misión tiene una ambición increíble desde el punto de vista científico y técnico. Esta misión se llama Libélula. Su objetivo es estudiar Titán, la luna más grande de Saturno.

Titán es un objetivo particularmente interesante. Con su atmósfera densa, es el único cuerpo en el sistema solar fuera de la Tierra que tiene materia líquida en forma estable. No es agua sino metano. Con sus temporadas sin características y su ciclo de metano, Titan ofrece todas las condiciones necesarias para el surgimiento de la química orgánica compleja. Por lo tanto, podemos pensar que la vida fue capaz de desarrollarse en este entorno rico en oportunidades. La misión Dragonfly tiene la ambición de estudiar esta posibilidad usando un dron. Una de las ventajas de una atmósfera rica es que es posible hacer volar objetos.

Dragonfly sería un cuadricóptero con rotores dobles, con un peso de media tonelada. Embarcaría un RTG para sus necesidades energéticas, lo que probablemente lo convertiría en el primer quadrocopter nuclear. Su misión en la superficie y en el aire de Titán se extendería durante dos años terrestres. El propósito de la nave espacial sería estudiar la química de Titán para determinar el progreso de la química prebiótica. El espectrómetro de masas Cassini ya ha sido capaz de detectar algunos compuestos orgánicos complejos en la atmósfera de la luna de Saturno, por lo que la misión de Dragonfly sería continuar con esta detección, y quizás identificar algunos compuestos fundamentales de la vida.

Para llevar a cabo estos análisis, la sonda espacial estaría equipada con dos espectrómetros, una estación meteorológica y un conjunto de sensores de fotos. Podría volar de un sitio a otro y así multiplicar las posibilidades de hacer un descubrimiento interesante. En apariencia, puede parecer un poco loco enviar un avión no tripulado tan lejos de la Tierra. Las condiciones de Titán son adecuadas gracias a su atmósfera 50% más densa que la de la Tierra y gracias a su baja gravedad. Volar un dron en Titán consume 38 veces menos energía que en la Tierra. Será necesario esperar hasta 2019 para que la NASA anuncie qué misión ha seleccionado. Si se elige Dragonfly, su lanzamiento tendrá lugar en 2024.

Imagen de la NASA (comunicado de prensa de la NASA 17-101) [Dominio público], a través de Wikimedia Commons

Fuentes

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