Titán (luna de Saturno) : todo lo que necesita saber y noticias

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¿ Cómo se formó la espesa atmósfera de Titán ?

– Noticias del 21 de julio de 2019 –

Titán es la única luna en el sistema solar con una atmósfera espesa. Sin embargo, todavía no hay consenso sobre la causa de esta excepción. Las grandes cantidades de nitrógeno encontradas allí podrían ser traídas en forma de amoniaco por los cometas. Titán puede haber sido formado por la agregación de cuerpos tipo cometa. Entonces, el gran bombardeo de meteoritos podría haber evaporado sus compuestos orgánicos para formar la atmósfera que conocemos hoy. También es posible que parte de esta atmósfera provenga del interior de la luna y sea expulsada por huecos o criocolcanes.

Durante su descenso a la atmósfera de Titán, la sonda espacial europea Huygens detectó argón, un isótopo que solo podía formarse en el núcleo rocoso de la luna de Saturno. Este índice parece apoyar parcialmente la hipótesis de una atmósfera proveniente del centro de Titán. La presencia de grandes cantidades de metano es quizás lo más difícil de explicar. El metano es un gas que se degrada fácilmente. O bien Titán tiene un mecanismo que permite producir metano regularmente, un poco como el rover Curiosity observa en el planeta Marte, o esta luna de Saturno tiene simplemente enormes reservas que vienen desde el momento de su formación.

Casi todo lo que sabemos sobre esta atmósfera se debe a Cassini y Huygens. Eso es lo que hace que la futura misión de Dragonfly sea tan emocionante. Tener un observatorio a largo plazo en el sitio nos ayudará a responder algunas de estas preguntas. También puede ser posible obtener respuestas en otras partes del sistema solar. Para entender por qué Titán tiene una atmósfera densa, también debemos entender por qué las otras grandes lunas no tienen una. El estudio de Ganimedes por la sonda espacial europea Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE) será emocionante.





Los lagos en la superficie de Titán desaparecen al final del invierno

– Noticias del 23 de abril de 2019 –

Titán, una de las lunas de Saturno, es una de las lunas más grandes del sistema solar porque su diámetro excede el diámetro del planeta Mercurio. También es una de las lunas más interesantes. De hecho, Titán es el único cuerpo conocido fuera de la Tierra que tiene líquidos en su superficie. La luna de Saturno tiene mares, lagos e incluso lluvias de hidrocarburos. Este ciclo líquido genera relieves complejos y variables según las estaciones. Titán fue lógicamente uno de los objetivos de exploración favorecidos por Cassini, la única sonda espacial en la órbita de Saturno, que completó su misión en septiembre de 2010 durante una inmersión destructiva en la atmósfera de Saturno. Pero unos meses antes, la sonda espacial Cassini hizo un último sobrevuelo de Titán.

El 22 de abril de 2010, la sonda espacial utilizó su radar para sondear algunos de los lagos que atraviesan el polo norte de Titán. Esta fue una oportunidad para recopilar información interesante. Primero, los lagos estarían compuestos principalmente de metano. Estimamos que el gran lago en el Polo Sur es mucho más rico en metano. Esta diferencia regional muestra la complejidad de Titán. El radar de Cassini también analizó la profundidad de los lagos de Titán. Parece que algunos de ellos tienen al menos 100 metros de profundidad. Sin embargo, su área de superficie sería relativamente pequeña y muchos de estos lagos se ubicarían en altura, en relieves. Esto sugiere que se formaron de la misma manera que algunos lagos en la Tierra, es decir, por el colapso de la tierra.

Otro descubrimiento sobre los lagos de Titán se hizo gracias a la increíble longevidad de la sonda espacial Cassini. De hecho, ha permanecido en la órbita de Saturno el tiempo suficiente para ver cómo las estaciones transforman los paisajes de Titán. De hecho, algunos de los lagos observados en el hemisferio norte al comienzo de la misión Cassini parecen haber desaparecido siete años después, es decir, el momento en que termina el invierno en esta región de Titán. Estos lagos estacionales pueden tener características muy diferentes a los lagos perennes. En cualquier caso, es una excelente oportunidad para comprender cómo interactúan los líquidos en la atmósfera, en la superficie y en el subsuelo de Titán.

Con un poco de suerte, los datos recopilados por Cassini revelarán algunas sorpresas más sobre Titán. Para continuar estudiando esta luna de Saturno, sin embargo, un día tendremos que enviar una nueva misión. La NASA debería decidir en 2019 si decide o no financiar la misión Dragonfly que propone enviar un avión no tripulado a Titán. Sería una oportunidad para explorar de cerca sus lagos y mares. Si la misión es financiada, Dragonfly se lanzará en 2025 y llegará a su destino en 2034.

La lluvia caería sobre Titán, una luna de Saturno

– Noticias del 22 de enero de 2019 –

Puede llevar años procesar los datos recopilados por una sonda espacial. La sonda espacial Cassini completó su misión en septiembre de 2017. Luego se quemó en la atmósfera de Saturno. Una de las misiones de esta nave fue el estudio de Titán, la luna de Saturno.

Titán es muy particular en el sistema solar. Es el único cuerpo celeste con la Tierra que tiene un ciclo de líquido en su superficie. Titán tiene lluvias, lagos y mares, excepto que en Titán son hidrocarburos, principalmente metano y etano. La luna de Saturno tiene una atmósfera densa pero con temperaturas muy bajas, lo que la convierte en uno de los lugares más fascinantes que conocemos.

La sonda espacial Cassini descubrió varios lagos de hidrocarburos durante su misión. Pero en junio de 2016, la sonda espacial de la NASA hizo una observación aún más sorprendente. En Titán, el hemisferio norte es más rico en metano que el hemisferio sur. Por lo tanto, sería normal que haya un mayor ciclo de metano líquido, al menos durante el verano. Cassini llegó cerca de Titán en medio del invierno en el hemisferio norte y en medio del verano en el hemisferio sur. En el hemisferio sur, la sonda espacial observó nubes de hidrocarburos y recogió pistas que indicaban que había habido lluvia. Observó paisajes transformados morfológicamente tras el paso de grandes nubes. Por lo tanto, esperábamos la llegada del verano en el hemisferio norte, que ocurrió alrededor de 2016. Pero hasta el momento, nos sentimos bastante decepcionados.

Un estudio examinó las fotos tomadas en 2016 por Cassini. En algunas fotos del polo norte de la luna de Saturno, podemos observar nubes y tareas efímeras. No estaban aquí en las fotos tomadas unas semanas antes y desaparecieron unas semanas más tarde. El equipo que publicó el estudio cree que es un efecto de reflexión debido a la precipitación. Si se confirma este descubrimiento, esta sería la primera evidencia de lluvias de hidrocarburos en el hemisferio norte de Titán. Esto le da aún más interés a una región ya emocionante. El Polo Norte de Titán tiene mares de hidrocarburos de tamaño similar a los grandes lagos americanos.

Quizás este descubrimiento influya en la elección de la próxima misión de la NASA Nuevas fronteras. La Agencia Espacial de los EE. UU. Decidirá en unos pocos meses si decide enviar un dron a Titán o si prefiere concentrar sus esfuerzos en el retorno de muestras del cometa 67P. Si se selecciona la misión a Titán, será una oportunidad para explorar profundamente la luna de Saturno. El dron, llamado Dragonfly, podrá moverse durante varios años terrestres en la superficie y en la atmósfera de Titán gracias a la energía nuclear. Esta sería una oportunidad para estudiar química orgánica y evaluar el potencial de habitabilidad de la luna de Saturno. Sabremos la decisión final de la NASA en julio de 2019. Si se selecciona la misión hacia Titán, será necesario esperar 2024 o 2025 para el lanzamiento, y algunos años adicionales para el viaje.

Imagen de NASA / JPL / SSI / J. Major.

Fuentes

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