Tout savoir sur l’atterrisseur InSight de la NASA et actualités

L’exploration du sol martien par InSight est retardé par des cailloux

— Actualités du 5 mars 2019 —

Le capteur de flux de chaleur installé sur l’atterrisseur martien InSight a pour mission de recueillir de précieuses informations sur la conductivité thermique de la croûte martienne. Il doit d’abord effectuer un forage sur cinq mètres de profondeur. Pour creuser, l’instrument utilise une sorte de marteau-piqueur qui frappe le sol une centaine de fois par heure. Le processus est très lent, surtout que le terrain semble plus difficile que prévu.

Les premières heures de forage ont permis à l’instrument de plonger à quelques dizaines de centimètres dans le sol. Il a déjà rencontré deux cailloux. Le pénétrateur est conçu pour pouvoir les écarter sur le côté en s’inclinant légèrement, mais ce procédé nécessite beaucoup de temps et ralentit la manoeuvre. Espérons que les profondeurs de la planète Mars auront moins de cailloux.

Ce serait très embêtant de rencontrer une grosse pierre à faible profondeur car elles ne peuvent pas être aussi facilement poussées sur le côté. Le forage devrait continuer pendant au moins tout le mois de Mars.

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L’atterrisseur InSight continue de mettre en place ses instruments scientifiques

— Actualités du 18 février 2019 —

Le sismomètre SEIS, déployé par InSight à la fin de l’année 2018, a été recouvert d’une cloche protectrice au début du mois de février pour l’isoler du vent et des changements de température. La positions du câble situé entre l’atterrisseur et le sismomètre a été légèrement ajustée car le sismomètre vibrait un peu à cause du vent martien, pour pouvoir enregistrer les ondes sismiques se propager dans la croûte de la planète Mars.

Le bras robotisé d’InSight vient d’installer un marteau-piqueur juste à côté de lui. Le capteur de flux de chaleur a besoin de creuser sur cinq mètres de profondeur pour mettre en place ses capteurs thermiques. Il va falloir 30 à 40 jours pour que l’instrument fasse son trou. Espérons qu’il n’y a pas de gros rochers sur le trajet de la foreuse car elle n’est conçu pour creuser que dans un terrain relativement mou. Si elle ne parvient pas à descendre jusqu’à 5 mètres de profondeur, les données de l’expérience seront beaucoup plus difficiles à analyser.

Cependant, il n’y a presqu’aucun rocher à la surface du site d’atterrissage d’InSight, ce qui est plutôt bon signe pour la composition du sous-sol. Grâce au sismomètre et au capteur de flux de chaleur, on comprendra un peu mieux la structure interne de la planète Mars.

InSight enregistre le son du vent martien

— Actualités du 11 décembre 2018 —

Sur la planète Mars, l’atterrisseur InSight continue son déploiement. Pour le moment, la priorité est de tester les instruments et les systèmes de l’atterrisseur. Les photos de l’environnement où se stue InSight montre que la NASA semble avoir bien choisi le site d’atterrissage, qui parait extrêmement plat. Cela facilitera la pose du sismomètre au sol de la planète Mars.

Le placement des instruments est une décision critique pour la mission. Plusieurs mois pourraient s’écouler avant qu’un site soit désigné. Mais même sur InSight, le sismomètre SEIS enregistre déjà de petites vibrations causées par le vent martien qui souffle sur les panneaux solaires de l’atterrisseur. Cela correspond à un son à peine audible. C’est la toute première fois qu’on est capable d’entendre le vent martien. Mais il ne faut pas oublier que ce même vent et la poussière qu’il transporte seront à long terme un véritable danger pour la mission.

InSight s’est posé sur la planète Mars !

— Actualités du 27 novembre 2018 —

L’atterrissage d’InSight sur la planète Mars s’est déroulé sans problème. Comme d’habitude, la phase de rentrée atmosphérique et l’atterrissage ont été des moments de forte tension, mais cela commence à être la routine pour la NASA. En effet, l’agence spatiale américaine a réussi tous ses atterrissages martiens ces deux dernières décennies.

L’atterrissage s’est déroulé dans la zone d’Elysium Planitia, une région proche de l’équateur martien qui a la particularité d’être très plate. La NASA préfère généralement poser ses robots près d’anciens cours d’eau, où les découvertes géologiques et biochimiques sont les plus probables. Mais InSight ne s’intéresse pas directement à la vie sur Mars, c’est l’intérieur de la planète qui préoccupe ce nouvel atterrisseur. La zone choisie a permis un atterrissage facile, sa proximité avec l’équateur martien va permettre un ensoleillement optimal pour les panneaux solaires d’Insight, et le sol devrait être assez souple pour permettre de forer en profondeur.

Un des deux outils principaux d’InSight va nécessiter de creuser jusqu’à 5 mètres sous la surface de la planète Mars. Il s’agit d’un capteur de flux de chaleur qui va permettre de comprendre comment les flux thermiques se propagent depuis le noyau de la planète vers sa croûte. Cela devrait nous aider à mieux estimer la composition interne de la planète rouge. Cet instrument scientifique a été conçu par le centre spatial allemand. L’autre instrument principal d’InSight est un sismomètre conçu sous maîtrise d’oeuvre du CNES. L’activité tectonique de Mars n’a encore jamais pu être mesuré directement. On va donc pouvoir découvrir la fréquence des tremblements de Mars et la fréquence des impacts de météorites. L’étude des ondes sismiques devrait fournir de précieux indices sur la composition interne de la planète Mars.

En attendant de pouvoir démarrer sa mission scientifique, InSight doit réaliser un bilan médical et démarrer. Pour le moment, tout semble bien fonctionner. La NASA a indiqué que les panneaux solaires du robot sont correctement exposés à la lumière. InSight a aussi communiqué ses premiers clichés. Comme prévu, le paysage autour d’InSight est très plat.

Les CubeSats MarCO A et B ont été lancés dans le sillage d’InSight avec pour mission de surveiller son atterrissage. Ce sont eux qui ont transféré le signal qui a annoncé qu’InSight s’est posé. C’est la première fois que des CubeSats sont utilisés dans une mission interplanétaire. Ils ont survécu pendant des mois aux rudes conditions du vide interplanétaire. Comme ils n’ont pas les capacités de se satelliser autour de la planète Mars, ils vont continuer leur chemin sur une orbite héliocentrique. Ce premier succès poussera peut-être la NASA et d’autres agences spatiales à considérer les CubeSats comme des outils intéressants pour l’exploration du système solaire. Leur poids très léger et leur standardisation élevée permet de lancer ce type de mission à un coût dérisoire.

Il va falloir quelques mois pour mettre les expériences scientifiques d’InSight en route et pour réaliser le forage nécessaire à l’installation du capteur de flux de chaleur. La collecte de données durera au moins deux ans. Les premiers résultats devraient être communiqués en 2019 ou 2020.

La mission InSight approche de Mars

— Actualités du 30 octobre 2018 —

L’atterrisseur InSight approche de la planète rouge. Si tout se passe bien, il se posera à l’équateur le 26 novembre. InSight devra observer les profondeurs martiennes à l’aide de son sismomètre et de son capteur de flux de chaleur. L’atterrisseur InSight est suivi par les deux premiers CubeSats interplanétaires. Ces CubeSats survoleront Mars en suivant la descente d’InSight. Les deux minuscules explorateurs, qui ont chacun la taille d’une boite à chaussures, ont transmis leurs premières images de la planète rouge.

L’atterrisseur Insight a testé son sismomètre dans l’espace

— Actualités du 25 septembre 2018 —

L’atterrisseur Insight est actuellement en route vers la planète Mars où il devra se poser fin novembre pour réaliser des mesures de propagation de la chaleur et d’activité sismique de la planète rouge. L’atterrisseur Insight teste ses instruments avant d’arriver à destination. Tester un sismomètre dans l’espace n’est pas inutile car l’instrument a pu détecter et mesurer les lancements des micros-propulseurs de la sonde. Il a peut-être même identifié un impact de micro-météorite. Ce sismomètre paraît donc en parfait état pour nous aider à comprendre ce qu’il se passe dans les profondeurs de Mars.

Le robot InSight étudiera le sol martien

— Actualités du 19 septembre 2017 —

L’atterrisseur InSight passe actuellement une série de tests avant son lancement l’année prochaine à destination de la planète Mars. InSight est un robot conçu par la NASA pour étudier les profondeurs du sous-sol martien en utilisant la sismologie et la géodésie. Il ne s’agit pas d’un rover mais d’un robot stationnaire qui restera sur son site d’atterrissage.

En étudiant les profondeurs de Mars, on peut en apprendre plus sur la Terre. En effet, Mars est une planète relativement inactive depuis trois milliards d’années. Son manteau rocheux a donc très peu évolué depuis cette période. Or on pense que la structure de la Terre et la structure de Mars sont très similaires. L’activité du manteau terrestre rend difficile l’étude de son passé. En s’intéressant à Mars, on peut donc regarder une photo du manteau terrestre il y a trois milliards d’années.

L’atterrisseur InSight devrait se positionner à proximité de l’équateur martien. InSight sera alimenté en énergie grâce à deux panneaux solaires circulaires. Le robot déploiera ses deux instruments scientifiques à l’aide d’un bras robotisé. Le premier instrument scientifique est un sismomètre de précision qui enregistrera toute trace d’activité sismique dans la zone d’atterrissage du robot. Ce sismomètre a été conçu par le CNES. Son deuxième instrument scientifique sera un capteur de flux de chaleur. Il doit s’enfoncer à cinq mètres sous la surface du sol, ce qui sera la plus grande profondeur creusée par l’Homme sur Mars. Le capteur de flux de chaleur servira à déterminer l’activité thermique du noyau et à comprendre l’histoire géothermique de la planète Mars.

La mission est initialement prévu pour durer deux ans, mais InSight pourrait continuer bien au-delà de cette date. La mission embarque aussi deux cube sats qui serviront de relais de communication durant la phase de descente du robot InSight. Incapables de s’insérer en orbite martienne par leurs propres moyens, ils poursuivront alors une trajectoire qui les placera dans une orbite autour du soleil.

Mars est aujourd’hui une planète dont le noyau est presque inactif. Avec l’atterrisseur InSight, la NASA espère pouvoir étudier la faible activité résiduelle de la planète Mars. Cela devrait aussi permettre de déterminer en partie la composition du manteau martien. Le sismomètre devrait être assez sensible pour capter les impacts de météorites sur la planète Mars. En étudiant leur fréquence, il sera possible de mieux comprendre les risques associés pour une éventuelle mission habitée. En mai de l’année prochaine aura lieu le lancement de l’atterrisseur InSight. C’est actuellement la seule mission prévue pour Mars pour 2018, avant l’invasion d’orbiteurs, d’atterrisseurs et de rovers qui partiront à destination de la planète Mars en 2020.

Image by NASA [Public domain], via Wikimedia Commons

Sources

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