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New Horizons continue de révéler les secrets de Pluton

— Actualités du 4 juillet 2017 —

En juillet 2015 la sonde New Horizons a pu réaliser un survol rapproché de Pluton pour la première fois, ce qui nous a amené des images inédites de la planète naine. On soupçonnait déjà Pluton de posséder une atmosphère mais la surprise des scientifiques fut grande lorsque on s’est rendu compte que cette atmosphère était bien plus dense et bien plus riche que prévu.

Encore plus surprenant : après deux ans d’analyse des images, les équipes de la mission New Horizons sont quasiment sûr que Pluton possède des nuages. Ces nuages mesureraient quelques kilomètres ou dizaine de kilomètres et se formeraient à très basse altitude. Ils ont tous été observés dans la zone qui sépare le jour et la nuit sur la planète naine. On ne parle pas ici de nuage de gouttelettes d’eau comme on en trouve sur notre bonne vieille Terre : les nuages de Pluton seraient constitués d’acétylène d’éthane et de cyanure d’hydrogène. Le ciel de la planète serait clair toute la journée puis quelques nuages apparaîtraient en soirée. Sur Pluton, les journées durent six fois plus longtemps que sur Terre. L’atmosphère de la planète naine s’avère bien plus complexe qu’on imaginait et les météorologues plutoniens ont des années de travail devant eux avant de pouvoir en décrypter tous les phénomènes.

La sonde New Horizons qui a effectué ce survol continue son périple dans la ceinture de Kuiper et les scientifiques de la mission lui ont trouvé une nouvelle cible à aller visiter : l’objet 2014 MU69. Il s’agit d’un corps de la ceinture de Kuiper d’un diamètre estimé de quelques dizaines de kilomètres. Il devrait être très typique des corps qu’on retrouve dans la ceinture est donc un excellent sujet d’observation. Le survol est prévu pour janvier 2019. 2014 MU69 deviendra alors l’objet le plus éloigné à avoir jamais été approché par un objet humain. Cela nous permettra d’en apprendre plus sur la ceinture de Kuiper et sur les objets épars qu’on peut trouver derrière elle. Comprendre le système solaire externe est une problématique majeure est un véritable enjeu d’exploration pour les agences spatiales.

Image by by NASA/JPL/APL/SwRI (http://www.boulder.swri.edu/pkb/) [Public domain], via Wikimedia Commons