Capsules spatiales Crew Dragon et Dragon de SpaceX : tout savoir et actualités

Crew Dragon est revenue sur Terre. Et maintenant ?

— Actualités du 12 mars 2019 —

Une semaine après son décollage, l’aventure de la Crew Dragon dans l’espace est déjà terminée. La capsule spatiale de SpaceX n’est resté amarré que 5 jours à la Station Spatiale Internationale. L’équipage de l’ISS n’ont donc pas mené d’opérations très poussées dans la capsule spatiale. Lors de la première entrée dans le Crew Dragon, l’équipage portait des masques. C’est une procédure standard sur l’ISS. La capsule spatiale de SpaceX est refroidie grâce à un gaz, le fréon. En cas de fuite, ce gaz peut générer des asphyxies. Les astronautes ont donc porté ses masques pour prendre des mesures de l’air. Une fois sûrs que l’atmosphère de la Crew Dragon n’avait aucune trace de fréon, les astronautes ont pu enlever les masques. L’équipage a ensuite déchargé le cargo de la capsule spatiale.

Après s’être détaché de la station spatiale, Crew Dragon est rentré dans l’atmosphère le vendredi 8 mars en début d’après-midi. C’était probablement l’étape la plus dangereuse de la mission. Crew Dragon a en effet une forme légèrement asymétrique par rapport à la capsule Dragon V1, avec un petit risque d’instabilité en atmosphère. Les simulations de SpaceX montrent que la capsule spatiale ne devait pas en souffrir, et c’est exactement ce qu’il s’est passé. Après avoir pénétré les hautes couches de l’atmosphère à vitesse orbitale, la capsule spatiale de SpaceX a fini sa descente sous quatre grands parachutes, puis à doucement amerrit dans l’océan Atlantique.

Malgré la violence de sa rentrée atmosphérique et de son bain dans l’eau de mer, cette capsule devrait être réutilisée pour un test d’évasion d’urgence en plein vol, ce qui est la prochaine étape de qualification pour la Crew Dragon. Cela devrait avoir lieu au mois de juin. Malgré un premier vol réussi, il reste donc beaucoup de travail à SpaceX et à la NASA avant de faire voler des hommes sur ce nouveau vaisseau spatial. Les prochaines semaines serviront à analyser toutes les données de la mission spatiale pour éventuellement déceler des points d’amélioration.

La première performance de Crew Dragon semble avoir été excellente, voire même meilleur que prévu. On peut donc espérer que la suite du programme ne va pas prendre trop de retard.

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Comment se passera la fin du vol de test du Crew Dragon, et que se passera-t-il après ?

— Actualités du 5 mars 2019 —

Samedi dernier, une Falcon 9 Block 5 a mis la capsule spatiale Crew Dragon en orbite. Ce vol de test se déroule à la perfection. Après avoir été libéré par le second étage de la Falcon 9, le Crew Dragon et son passager, le mannequin Ripley, se sont amarrés à la Station Spatiale Internationale. Dimanche, en début d’après-midi, la trappe du Crew Dragon a été ouverte et l’équipage de la station spatiale a commencé à récupérer les 180 kg de cargo stockés dans la capsule spatiale.

Cette première visite de l’ISS sera de courte durée car dans la journée de vendredi, Crew Dragon va se désamarrer de la station spatiale. Après deux orbites supplémentaires, la capsule spatiale effectuera sa rentrée atmosphérique avant d’atterrir dans l’océan, ce qui devrait conclure la mission de démonstration.

L’objectif secondaire de ce vol de test était de récupérer le premier étage de la Falcon 9, ce qui a aussi été un succès. Il faut maintenant planifier un vol avec un équipage à bord. Quelques heures avant le lancement, les astronautes qui participent au programme Commercial Crew ont pu parcourir la passerelle menant au vaisseau, ce qui permet de se familiariser avec l’aventure qui les attend dans quelques mois.

SpaceX rêve d’envoyer des hommes dans l’espace depuis 17 ans, cet l’objectif n’a jamais été aussi proche. De son côté, la NASA va pouvoir mettre fin à 8 ans sans vol orbital par un vaisseau spatial américain. L’agence spatiale américaine et son partenaire SpaceX planifient un premier vol avec équipage au mois de juillet, mais il est probable que la date soit reportée car SpaceX travaille encore sur des détails mineurs du Crew Dragon, notamment sur les logiciels. Ces modifications nécessiteront de nombreuses semaines de certification. On peut néanmoins raisonnablement espérer un lancement en 2019.

La capsule spatiale Crew Dragon s’est amarrée à l’ISS avec succès

— Actualités du 3 mars 2019 —

Le premier vaisseau spatial habitable de SpaceX s’est envolé samedi matin vers la Station Spatiale Internationale, sans équipage à bord pour le moment. La mise en orbite, les manoeuvres orbitales et le docking à l’ISS se sont très bien déroulés. A l’intérieur du Crew Dragon, il n’y a qu’un mannequin appelé Ripley et un peu de cargo.

A quoi servent les écrans tactiles situés dans la capsule Crew Dragon ?

— Actualités du 2 mars 2019 —

Le système de commandes du vaisseau spatial Crew Dragon est composé de trois grands écrans tactiles situés juste devant les sièges du commandant et du pilote de la mission. L’expérience de pilotage sur Crew Dragon fait donc presque complètement abstraction des outils de contrôle traditionnels dans les vaisseaux spatiaux. SpaceX a tout de même voulu conserver quelques boutons physiques situés sous les écrans de droite et de gauche. Sur l’écran du centre les astronautes commandent l’évasion d’urgence. Cela active les SuperDraco pour expulser la capsule spatiale en cas de problème sur le lanceur.

Les astronautes ne devraient pas avoir beaucoup à faire pendant le vol car la Crew Dragon est fortement automatisée. SpaceX a tout fait pour assurer la fiabilité de son système et on imagine que les fonctions les plus importantes sont celles qui sont doublées avec des boutons physiques.

Les écrans tactiles ont parfois une mauvaise image car l’électronique grand public n’est pas toujours conçue pour être très fiable. Le système qui équipe la Crew Dragon a été pensé pour les pires situations. Les écrans tactiles commencent à être de plus en plus utilisés pour le pilotage. Par exemple, Airbus veut en installer dans les cockpits de ses futurs A350. Le CST-100 Starliner de Boeing sera aussi équipé de grands écrans, mais ils ne seront pas tactiles. Boeing a cependant promis que les contrôles seront beaucoup plus simples que ceux de la navette spatiale, qui avait 2100 interrupteurs physiques.

Le test de capsule spatiale Crew Dragon aura lieu le 2 mars

— Actualités du 26 février 2019 —

SpaceX va réaliser le premier vol de sa capsule spatiale Crew Dragon. A la suite de discussions qui ont réuni plus de 100 experts, la NASA a donné son accord vendredi dernier pour planifier le lancement le 2 mars. En cas d’imprévu, les fenêtres de tir suivantes ont été fixées le 5 mars, le 8 mars et le 9 mars. La capsule spatiale Crew Dragon sans équipage ira jusqu’à la Station Spatiale Internationale. L’amarrage devrait avoir lieu le jour qui suivra le décollage. La capsule spatiale restera amarré jusqu’au 8 mars avant de d’amerrir dans l’océan Atlantique.

Ce premier vol de test ne signifie pas que le nouveau vaisseau spatial de SpaceX est entièrement qualifié par la NASA. L’agence spatiale américaine a encore quelques réserves sur le fonctionnement des moteurs SuperDraco et sur le comportement de l’ordinateur de bord dans certains scénarios très spécifiques. La NASA et SpaceX espèrent donc collecter de nombreuses données de ce premier vol opérationnel pour éventuellement faire quelques modifications avant le premier vol habité, qui n’aura pas lieu avant le mois de juillet 2019. Cette fois aussi, le vaisseau spatial ne restera que quelques jours amarré à l’ISS avant de redescendre dans l’atmosphère.

Entre ces deux missions, probablement autour du mois d’avril, un test d’évasion en plein vol du Crew Dragon aura lieu. SpaceX et la NASA vont prendre leur temps pour faire monter doucement le Crew Dragon en puissance jusqu’à ce qu’il atteigne son plein potentiel. Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial enchaînera alors au moins six missions habitées pour la NASA.

En attendant une date définitive, les préparatifs du premier lancement du Crew Dragon continuent

— Actualités du 5 février 2019 —

Comme les finances du gouvernement américain sont encore dans l’impasse, la date du premier lancement de la capsule spatiale Crew Dragon continue d’être reportée. Au mieux, il aura lieu au début du mois de mars. Cela n’empêche pas SpaceX et la NASA de continuer la préparation du lancement.

Le pas de tir 39A du Kennedy Space Center est doucement en train de changer d’apparence. Les codes visuels d’une Falcon 9 Block 5 sont repris, avec du blanc et du noir. La tour, la passerelle et la fusée vont clairement se démarquer du côté de l’esthétique. Si on ajoute les fameuses combinaisons spatiales de SpaceX, on retrouvere presque les codes de la science-fiction.

Le premier amarrage de la Crew Dragon à l’ISS approche

— Actualités du 7 janvier 2019 —

SpaceX a beaucoup de défis à relever en 2019, avec notamment une première tentative de vol habité dans un mois environ. La capsule spatiale Crew Dragon de SpaceX réalisera son premier vol orbital sans équipage. Tout se passe bien, il pourrait embarquer des astronautes dès l’été prochain. Quelques photographies du Crew Dragon monté en haut d’une Falcon 9 ont circulé sur internet. Sur une de ces photos, on voit même la rampe d’accès au design épuré SpaceX a conçu pour donner accès à la capsule spatiale.

L’objectif du vol d’essai qui aura lieu dans quelques semaines sera de tester toutes les phases d’une mission classique à destination de la station spatiale internationale (ISS). Après sa mise en orbite, le vaisseau spatial fera une une approche et un amarrage automatique à l’ISS. Il y restera quelques semaines avant de rentrer dans l’atmosphère et de venir se poser dans l’océan.

Ce premier vol était prévu pour le 17 janvier mais avec le nouveau shutdown du gouvernement américain, le calendrier est beaucoup plus incertain. Cela fait plusieurs années qu’on attend le retour d’une capacité de vol orbital habité pour les américains. SpaceX devrait être suivi de près par Boeing qui commencera aussi les tests orbitaux de son vaisseau spatial CST-100 Starliner cette année.

Avec la capsule Crew Dragon, SpaceX apporte confort et sécurité aux astronautes

— Actualités du 9 août 2018 —

La première mission du programme Commercial Crew Development (CCDev) de la NASA sera menée par une capsule Crew Dragon de SpaceX. L’entreprise s’appuie sur le vaisseau spatial Dragon. Cette version cargo du vaisseau spatial a d’abord été développé en interne par SpaceX avant d’être intégrée au programme COTS. Depuis son premier vol d’essai en 2012, il a mené une quinzaine de missions à destination de l’ISS. SpaceX s’appuie donc sur une base relativement solide mais les choses sont au final très différentes lorsqu’on fait voler du cargo ou des hommes. Le 28 juin 2015 une fusée Falcon 9 emportant un vaisseau spatial Dragon explosait. Le vaisseau spatial aurait pu survivre en déployant ses parachutes mais cette situation n’avait pas été prévue dans l’ordinateur embarqué. Avec des astronautes à bord, on aurait très probablement déploré la perte de vies humaines.

Une des différences les plus fondamentales entre la version cargo et la version habitée du vaisseau spatial concerne justement ce genre de situation. Parmi les plus gros risques associés aux vols habités, il y a le lanceur qui contient généralement des centaines voire des milliers de tonnes de carburant qui le transforment en bombe géante en cas de problèmùe. Heureusement, on peut souvent détecter les signes d’une anomalie sur un lanceur avant qu’une catastrophe ne se produise, ce qui laisse quelques de secondes pour réagir. Dès les débuts de l’histoire des vols spatiaux, les soviétiques et les américains se sont tournés vers le concept de tours de sauvetage. L’idée est simple : en haut de la capsule spatiale, une petite fusée est installé. Elle est chargée d’éloigner très rapidement la capsule du lanceur en cas d’anomalie. C’est un système similaire qu’on trouvera sur le vaisseau spatial Orion de Lockheed Martin.

SpaceX et Boeing ont choisi de modifier légèrement leur concept : plutôt que d’avoir les moteurs d’évasion en traction, ils l’ont intégré aux vaisseaux spatiaux et ils fonctionnent en propulsion. SpaceX a développé le moteur Super Draco pour cela. Crew Dragon sera équipé de huit moteurs Super Draco, regroupés deux par deux. Ils brûlent de l’hydrazine et leur poussée est modulable. SpaceX avait en effet l’idée de poser sa capsule à l’aide de rétrofusées, une des spécialités de l’entreprise. Mais ce sont finalement deux parachutes qui s’en occuperont. Crew Dragon est prévu pour être au moins partiellement réutilisable, toujours pour faire descendre les coûts de l’accès à l’espace. Le vaisseau spatial est constitué d’une capsule capable d’abriter quatre astronautes, et d’un module de service où se trouvent les panneaux solaires et les radiateurs nécessaires à l’alimentation électrique du vaisseau spatial.

A bord du vaisseau de SpaceX, les astronautes américains devraient bénéficier d’un confort bienvenu après des années à s’entasser dans les capsules Soyouz russes, avec un volume appréciable, des écrans tactiles et des sièges en cuir. Au niveau de la sécurité, un autre élément très important de Crew Dragon est présent sur la fusée sur laquelle il volera, la Falcon 9 Block 5. Elle a été pensé pour offrir une fiabilité maximale, réduisant ainsi les risques d’accidents similaires à celui de 2015. On devrait voir Crew Dragon voler pour la première fois sans équipage en novembre 2018. Le premier vol habité devrait avoir lieu en avril 2019.

La capsule Crew Dragon de SpaceX emmènera des astronautes dans l’espace en 2019

— Actualités du 7 août 2018 —

SpaceX devrait lancer un premier vol sans équipage de sa capsule spatiale Crew Dragon en novembre de cette année. L’entreprise d’Elon Musk prend donc trois mois de retard par rapport au calendrier initial. En avril 2019, un équipage de deux astronautes embarquera à bord de la capsule spatiale. Si les dates se confirment, il faudra saluer l’efficacité de SpaceX. L’entreprise a en effet reçu beaucoup moins d’argent de la NASA que son concurrent Boeing pour développer sa capsule spatiale. Elle lancera pourtant sa capsule en premier. Si tout se passe bien, cela devrait rapidement ouvrir la voie à des vols de desserte de l’ISS. Sans retard supplémentaire, les Etats-Unis d’Amérique retrouveront enfin une capacité indépendante pour les vols habités dans moins d’un an.

Les astronautes Robert Behnken et Douglas Hurley feront le premier vol à bord de la capsule Crew Dragon de SpaceX. Pour la première fois depuis 2011, un équipage américain s’envolera dans un vaisseau américain. Behnken et Hurley sont tous les deux des vétérans du programme des navettes spatiale. Mais on imagine que l’expérience sera bien différente à bord d’une capsule spatiale.

La capsule spatiale Crew Dragon est un véhicule plus léger que la capsule Boeing Starliner. Elle est conçue pour être entièrement autonome, mais les astronautes à son bord pourront bien évidemment en prendre le contrôle. Quatre grands parachute lui permettront de ramener les équipages en douceur jusqu’à l’océan. Elle s’appuie sur des moteurs SuperDraco développés en interne pour lui permettre de s’évader en cas de souci avec le lanceur. Il s’agit probablement du premier véhicule spatial pour lequel on peut dire que l’esthétique a compté dans le développement : les combinaisons et la capsule sont visuellement épurés.

SpaceX n’équipera pas la capsule Dragon V2 de rétrofusées

— Actualités du 25 juillet 2017 —

Elon Musk a annoncé mercredi dernier sur Twitter que SpaceX abandonne l’idée d’un atterrissage par rétrofusées pour les capsules Dragon. Il a simplement précisé qu’il ne considère plus les rétrofusées comme réellement utiles pour Dragon. La capsule se posera donc en mer à l’aide de parachute. Cette annonce pose tout de même des questions sur les ambitions martiennes de SpaceX : en effet, l’atterrissage par rétrofusées est un des pré-requis du programme.

Le développement de la version habitée de la capsule Dragon V2 est maintenant au centre de l’attention de SpaceX. La compétition est féroce : la NASA a alloué un budget de plusieurs milliards de dollars pour le développement de la version habitée de Dragon, mais pour Boeing et son CST-100 ce sont 4,2 milliards de dollars qui ont été débloqués.

Pour le moment, SpaceX est très certainement le meilleur espoir des Etats-Unis pour retrouver rapidement la compétence de vols habités. La version cargo de Dragon a fait ses preuves depuis 2012 et si on regarde le calendrier de SpaceX, Dragon v2 est à moins d’un an du premier tir. De son côté, Boeing annonce un lancement de son CST-100 en août 2018, soit quelques mois après SpaceX. La course est donc lancée entre les deux entreprises privées.

SpaceX réutilise sa capsule Dragon

— Actualité du 6 juin 2017 —

SpaceX enchaîne les lancements à un rythme soutenu et les avancées technologiques aussi. Le tir de dimanche dernier n’y fait pas exception. En effet, l’entreprise américaine a réutilisé pour ce tir à destination de l’ISS une capsule Dragon, qui a donc effectué son deuxième vol. SpaceX démontre une nouvelle fois ses capacités en terme de réutilisation. Le vaisseau Dragon est un cargo automatique d’une capacité de fret de 6 tonnes à destination de la Station Spatiale Internationale. Depuis l’arrêt des navettes spatiales, c’est le seul vaisseau capable de rapporter une grande quantité de fret sur Terre depuis les stations.

Il sert aussi de base au développement de Dragon V2 qui devrait être capable d’emmener et de ramener des équipages humains. Cette nouvelle version habitée devrait réaliser son premier vol en décembre de cette année. Le vol de dimanche marque la 11ème rencontre entre un vaisseau cargo Dragon et la Station Spatiale Internationale. C’est la démonstration d’une maîtrise totale des techniques de rendez-vous spatiaux et de rentrée atmosphérique.

Pour le moment l’atterrissage des capsule Dragon se fait sous parachute, avec des rétro-fusées pour ralentir en vue de sa rentrée atmosphérique. A terme, cette capsule pourrait être capable de se poser uniquement à l’aide de ses rétrofusées.

Image by SpaceX

Sources

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