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Stratolaunch continua testando seu avião gigante

– Notícias de 6 de março de 2018 –

A ideia de lançar naves espaciais a partir de aviões tem sido de grande interesse há alguns anos. A Scaled Composites é especializada neste setor: desenvolveu o SpaceShipOne que ganhou o Ansari X Prize e o avião de carreira White Knight Two em colaboração com a Virgin Galactic. A empresa de Richard Branson promete oferecer voos suborbitais para turistas ricos em um futuro próximo, mas a Stratolaunch também está trabalhando em um segundo conceito de lançadores de foguetes com proporções desproporcionais.

A Stratolaunch Systems foi fundada em 2011. Mais uma vez, é um bilionário do mundo das novas tecnologias que está à frente: desta vez é Paul Allen, co-fundador da Microsoft. A Stratolaunch pretende usar a maior aeronave do mundo como plataforma de lançamento de foguetes orbitais leves.

Em teoria, essa abordagem tem muitas vantagens: não precisa se preocupar com o clima, um dos maiores fatores de atraso para os lançadores deixarem o local. O foguete é iniciado diretamente na estratosfera, o que inspirou o nome da empresa. Não precisa se preocupar com ventos fortes também. Outra vantagem: reduzir a infraestrutura. O foguete não precisa de instalações de lançamento, que geralmente são caras de construir e manter. Isso também significa que é possível voar o avião o mais próximo possível do equador quando a órbita baixa é destinada, ou ao contrário, para se aproximar dos pólos quando a órbita polar é visada. E, claro, mesmo que a altitude de voo e a velocidade de uma aeronave permaneçam muito baixas em comparação com o que deve fornecer um foguete, ela ainda representa uma economia de energia durante o disparo.

A aeronave Stratolaunch acaba de completar os testes de velocidade. O avião chegou a 74 km / h, o que, no entanto, ainda está longe de uma velocidade de decolagem. Os sistemas de direção e freios foram testados, aparentemente com sucesso. Stratolaunch não forneceu um cronograma para mais testes ou a data do primeiro voo.

Uma vez operacional, esta aeronave transportadora será capaz de transportar o foguete Pegasus XL fabricado pela Orbital ATK. O Pegasus XL é o pioneiro dos lançamentos aéreos. Operacional desde o início dos anos 90, participou em mais de 40 missões sob as asas de diferentes aviões de carreira. Em sua configuração controlada pelo Stratolaunch, o Pegasus XL pode entregar pouco menos de meia tonelada de carga útil em órbita baixa. O avião que a Stratolaunch constrói é tão gigantesco que a empresa espera poder usá-lo para enviar até três lançadores Pegasus por vôo. Mas não foi construído especificamente para o Pegasus: portanto, ele deve ser capaz de carregar outros foguetes, com algumas modificações. A Stratolaunch provavelmente gostaria de desenvolver seu próprio lançador. A empresa assinou um acordo em novembro passado com a NASA para obter acesso à sua infraestrutura de teste de impulsor.

Stratolaunch, o avião que coloca foguetes em órbita

– Notícias de 6 de junho de 2017 –

A Stratolaunch System é uma empresa criada em 2011 pelo co-fundador da Microsoft, Paul Allen. O conceito do lançador Stratolaunch é relativamente similar ao da Virgin Galactic: um avião transportador lança um foguete no ar antes de acionar seus próprios motores para alcançar o espaço. Exceto que em Stratolaunch, o avião da transportadora é simplesmente a maior aeronave já construída pela humanidade. Um post do Airbus A380 tem uma envergadura de pouco menos de 80 metros, em comparação com o tamanho do avião da Stratolaunch é de 117 metros.

A Stratolaunch System utilizou os mesmos subcontratados da Virgin Galactic para a construção desta aeronave. Isso provavelmente explica as fortes semelhanças no design. O plano original, entretanto, era terceirizar a fabricação de foguetes do sistema para a SpaceX, mas, na falta de acordo, a Orbital ATK foi selecionada para a parceria.

O desempenho do foguete ainda é desconhecido. A primeira especificação que a Stratolaunch enviou para a Orbital ATK mencionou um foguete capaz de transportar uma carga de 6 toneladas. Mas com a incapacidade do subempreiteiro de construir um foguete econômico, parece que a Stratolaunch precisa recorrer a uma solução menos ambiciosa.

Uma versão para vôos tripulados também está em estudo. O porta-aviões serviria como lançador do ônibus Dream Chaser pela empresa Sierra Nevada. Isso permitiria que a Stratolaunch se concentrasse na reutilização sem ter que lidar com todas as barreiras técnicas que acompanham o desenvolvimento de um primeiro andar. O primeiro voo operacional está programado para 2019.

Imagem da Stratolaunch Systems Corp.

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